نخستین ناو سرنشین دار آمریکا که اسم مرکوری بر روی آن گذاشتند، در ۵ آوریل ۱۹۶۱ به فضا پرتاب شد اما آلن شپارد سرنشین آن جزو یک گروه هفت نفرِ بود که تمرین و آموزش‌های خود را از آوریل ۱۹۵۹ شروع کردند. این هفت نفر از بین هزاران خلبان نیروهای مسلح آمریکا برای سفر به فضا انتخاب شدند.

آلن شپارد

نخستین فضانورد از این گروه، آلن شپارد بود. وی در ۱۸ نوامبر ۱۹۲۳ در شهر ایست دری از ایالت نیوهمپشایر به دنیا آمد. پس از اتمام دوره دبیرستان به دانشکده نیروی دریایی رفت و سپس به نیروی دریایی آمریکا راه یافت.

پرواز فضایی وی در ۵ مه ۱۹۶۱ اتفاق افتاد که پرتابی غیرمداری به مدت ۱۵ دقیقه بود. بعدازاین سفر، به علت ناراحتی‌های پزشکی از پروازهای بعدی منع شد. اما سال‌ها بعد با برطرف شدن این مسئله، مجدداً به فضانوردی روی آورد و در ۱۹۷۱ با آپولو ۱۴ سفری به کره ماه داشت و نام خود را به‌عنوان پنجمین انسان ماه‌نورد به ثبت رساند. شپارد در ۱۹۷۴ از ناسا کناره‌گیری کرد و بکار در مؤسسات خصوصی پرداخت. او جمعاً ۹ روز از عمر خود را در فضا بسر برد که از آن جمله ۹ ساعت و ۴۲ دقیقه آن در راهپیمایی بر سطح ماه گذشت. آلن شپارد سرانجام در ۲۲ ژوئیه ۱۹۹۸ پس از یک بیماری طولانی درگذشت.